Si los niños de hoy son más altos, comen mejor y tienen mejor salud dental, ¿por qué tienen peor salud que los niños de hace 50 años?

viernes, 10 de junio de 2011
Nadie duda que, en los en los últimos 50 años, los niños han aumentado de peso, son más altos e, incluso sus pies son más grandes. Pero, ¿qué efecto tienen estos cambios en su salud?

Casi todos estos 'aumentos' han sido beneficiosos para la salud de nuestros hijos, nos explica Bernard Harris, profesor en la universidad de SouthHampton, quien también nos explica “algunos creen que, dado el nivel de obesidad infantil y el estilo sedentario que vivimos, esta generación es menos saludable que la de sus padres o abuelos y, como resultado, tendrán una vida más corta”.
Hace 50 años, los niños estaban más en forma y, como han demostrado los estudios recientes, los de hace 10 años eran mucho  más fuertes.


Otro estudio reciente ha descubierto que está aumentando el número de niños de primaria con dolores artríticos, ocasionados por el uso de teléfonos móviles y consolas de videojuegos. Los investigadores creen que estos problemas, dolor en las muñecas y en los dedos, solían ser exclusivos de pacientes ancianos con reumatismo crónico. Entonces, ¿cómo están los niños de hoy respecto a los de hace 50 años, y cuáles son las implicaciones para su bienestar?
A continuación, vamos a examinar los datos, y a pedir el análisis de los expertos. Casi todos los datos indicados se refieren a niños de 11 años, de hoy y de 1961.
ALTURA  Antes: 1.34 cm  Ahora: 1.43 cm
El promedio de la altura de los niños ha aumentado de un 1 a 3 cm cada década, durante los últimos 50 años, afirma el profesor Mitch Blair, de la Royal College de Pediatría y Salud Infantil de Reino Unido. Por lo tanto, los niños de hoy son, de media,  entre 5 y 15 cm más altos.
La razón principal es la mejora de la nutrición, especialmente durante el embarazo, y un consumo mayor de vitaminas y minerales. Otro factor importante es que hoy en día, las mujeres evitan fumar durante el embarazo, que puede atrofiar el crecimiento del bebé.
¿Es importante? Por supuesto, una mejor nutrición y evitar el tabaco, son factores muy positivos. Sin embargo, el aumento de la altura está asociado con el dolor de espalda, debido a que se ejerce más presión en la columna vertebral, dice el Dr. Gavin Sandercock, experto en pediatría en la Universidad de Essex. "Nunca nos diseñaron para andar derechos, sino que, gracias a la evolución, pasamos a caminar a dos patas, por lo que muchos sufrimos problemas de espalda." Esto significa que más personas sufren dolor de espalda a una edad más temprana.
PESO   Antes: Chicos(36.4 kg), Chicas(38.5kg)   Ahora: Chicos(40.1 kg), Chicas(43.9kg)
Cuando los niños son más altos, pesan más, porque tienen más masa muscular, dice el profesor Blair. Sin embargo, muchos pesan más ​​de lo que deberían, y eso se debe a la inactividad, añade el Dr. Sandercock. «La cantidad de alimentos que los niños comen ha disminuido en los últimos años, pero hoy consumen más grasas y azúcares, y sus niveles de inactividad se han disparado, por el uso de coches, televisores y mandos a distancia. Todo el mundo hace menos de lo que solía”.
Además, las mujeres nacidas durante la Depresión de los años treinta (las madres de los niños nacidos en los años cincuenta y sesenta), solían tener bebés que pesaban menos, dice el profesor Harris, co-autor de “El Cuerpo que Cambia: salud, nutrición y Desarrollo Humano en el mundo occidental desde 1700”.
Aunque se habla continuamente sobre una epidemia de obesidad, la verdad es que el Índice de Masa Corporal (IMC) de los niños ha cambiado poco. En 1966, el IMC de un niño de ocho años era 16.55. En 2007, 17.18. "Mucha gente espera que la diferencia sea más grande, pero es una relación entre la altura y el peso, que van en aumento," dice el Dr. Sandercock.
Los niños de las zonas más prósperas tienen menos probabilidades de haber experimentado cambios en su IMC, probablemente porque sus padres cuidan más su nutrición y ejercicio.
Pero, ¿es la epidemia de obesidad infantil un mito? "Aunque el niño medio no ha aumentado mucho su talla, los niños de familias que suelen padecer sobrepeso, se han vuelto más obesos", dice el Dr. Sandercock. Además, asegura que el número de niños malnutridos también está aumentando. Y agrega: "Y no sólo los niños delgados: es posible que un niño obeso pueda estar desnutrido, porque aunque consuma un montón de calorías, comiendo patatas fritas y nuggets de pollo, no recibe las vitaminas suficientes”.
Mientras tanto, en el otro extremo, hay niños que sufren de la llamada "malnutrición del muesli”, al ser obligados a seguir dietas restringidas ‘saludables’ (evitando la carne o productos lácteos) por sus padres.
¿Es importante?: Tener mucho peso alrededor del estómago, también llamado ‘grasa visceral’, puede producir diabetes tipo 2," dice el Dr. Sandercock. "Hemos diagnosticado a niños de 14 años con diabetes tipo 2, algo que no veía desde hace 20 años, ya que es una enfermedad asociada a la edad avanzada."
También se cree que hay decenas de miles de niños a los que no se les ha diagnosticado el síndrome metabólico, precursor de enfermedades crónicas como diabetes, y enfermedades cardíacas y de los vasos sanguíneos, que se desconocía en niños hasta hace 10 años. "También vemos una gran cantidad de niños obesos con presión arterial alta," dice el Dr. Sandercock.
Al mismo tiempo, los médicos han advertido que se está tratando a jóvenes obesos con niveles de colesterol anormalmente altos, lo que supone en alto riesgo de sufrir enfermedades cardíacas.
Europa tiene ya una de las mayores tasas de enfermedades cardíacas, siendo la principal causa de muerte,  y la obesidad infantil indica que este problema va a seguir en aumento. ¿Quién va a cuidar a todas estas personas en el futuro?"

PUBERTAD  Antes: Chicos, 14 años y medio, Chicas, 12 y medio Ahora: Chicos, 13 y medio; Chicas, 11
La pubertad se define como el punto el que los niños cambian la voz, y las niñas tienen su primera menstruación. La edad en que una niña tiene su primer período, se mantuvo estática entre las décadas de los cuarenta y los ochenta, pero luego disminuyó en las nacidas a finales de los ochenta y los noventa, especialmente entre las niñas de entornos más desfavorecidos.
El aumento del peso corporal puede ser el culpable, sugirió un informe del Instituto de Investigación del Cáncer. Un peso mayor también es el culpable de que disminuya la edad del comienzo de la pubertad en los varones. Se estima que al menos uno de cada seis niños menores de diez años está experimentando la pubertad.
Sin embargo, investigadores daneses han sugerido que en la última década se ha producido una caída más rápida, de hasta un año, en la edad media del comienzo de la pubertad. Se cree que un estilo de vida poco saludable, o la exposición a productos químicos de los alimentos, son los culpables. Otra teoría es que al comer mucho más, e ingerir más calorías, nos desarrollamos más rápido.
Otra investigación afirma que los niños de hogares rotos experimentan la pubertad antes. El estrés de la desintegración de la familia, que va en aumento, altera el equilibrio de las hormonas del crecimiento y otras sustancias químicas en el cuerpo, acelerando el desarrollo físico.
¿Es importante? La disminución de la edad en el inicio de la pubertad puede aumentar las posibilidades de que una niña desarrolle cáncer de mama durante su vida, aunque los médicos subrayan que este es sólo uno de muchos factores.
El número de casos de cáncer de mama en Europa ha aumentado en un 50 por ciento en los últimos 25 años; el número de mujeres afectadas antes de la menopausia también aumenta. De forma paralela, investigadores de EE.UU. descubrieron que los niños que han experimentado una pubertad temprana, tienen más probabilidades de desarrollar un comportamiento agresivo.

 DIENTES  Antes: 6.5 de caries, dientes caídos y con cavidades   Ahora: 1.5 (Niños de 12 años)
"En general, los niños han mejorado mucho su salud dental en los últimos años", dice el doctor Nigel Carter, de la British Dental Health Foundation. El mayor avance en la salud dental en los últimos 40 años, ha sido la utilización del flúor en la pasta dental, que permite la remineralización del esmalte, que los hace más resistentes a los ataques.
Sin embargo, los datos no son tan positivos respecto a los niños más pequeños. "Casi un tercio de los niños de cinco años sigue teniendo caries. Es decepcionante, porque es totalmente prevenible", dice. "Uno de los problemas de la vida moderna es que, en lugar de comer tres comidas al día, muchos de nosotros, incluidos los niños, tomamos entre siete y diez ‘aperitivos’”. "Se necesita una hora para que la saliva de la boca neutralice el ácido de los alimentos y de las bebidas, por lo que, comer cada una o dos horas, significa que los dientes no tienen la oportunidad de recuperarse. Esto produce más cavidades.”
"Otro fenómeno que hemos observado en los últimos años, es el aumento de los niveles de erosión dental producidos por bebidas gaseosas. Es un problema más grande en Europa; puede ser debido a que sirven las bebidas con hielo. Cuánto más fría la bebida, menos efecto tiene el ácido' "Los jugos de frutas y las bebidas energéticas no son aconsejables, y los niños los consumen cada vez más."

PIES   Antes: Chico, talla 35-36; Chica, 34    Ahora: Chico, talla 37-38; Chica, 36
El tamaño medio de calzado ha aumentado entre media y una talla desde los años sesenta . Los problemas de los pies han cambiado a lo largo de los años, dice Michael Harrison-Blount, profesor de Podología de la Universidad de Salford.
"Se usaban zapatos demasiado pequeños, debido al coste de reemplazarlos. Cuando ‘pasaban’ al siguiente hermano, ya se habían deformado. Ahora, el problema es el tipo de calzado. Los zapatos planos, las bailarinas y los flip-flops están de moda, pero no proporcionan a los pies amortiguación o apoyo. "
Hasta los 18 años, el pie está todavía en desarrollo, y hasta esta edad, es más cartílago que hueso, por lo que es más vulnerable a los impactos fuertes. El exceso de peso empeora el problema: un estudio descubrió que los niños obesos tienen pies más largos y anchos de lo normal.
¿Es importante? "Como resultado de que los zapatos no amortiguan lo suficiente, las piernas y los pies absorben todo el impacto de los choques, cuando los pies caen al suelo, poniendo presión sobre las articulaciones, que soportan el peso, como las rodillas, las caderas y la espalda. Con el tiempo esto puede aumentar el riesgo de la osteoartritis más temprana,  y conducir a tensiones musculares dolorosas.

 ESTADO FÍSICO/FUERZA  Antes: Chico, 40 abdominales en 30 segundos, Chica, 26   Ahora: Chico, 20, Chica, 18
El nivel de la aptitud física de los niños ha disminuido en un 4.3 por ciento de una década en todo el mundo. El ‘estado físico’ se mide mediante el test de señal acústica, para determinar con qué rapidez los niños pueden correr entre dos puntos en una cantidad cada vez menor de tiempo. Sin embargo, los estudios afirman que la tasa de disminución física es el doble en Europa que en el resto del mundo.
¿De quién es la culpa? Los expertos creen que, además de que pasamos mucho más tiempo delante de una pantalla, también debemos tener en cuenta que la propiedad de automóviles se ha duplicado desde los años setenta. Mientras tanto, la fuerza de los niños, que habían ido mejorando desde los años 40 también está disminuyendo.
Hoy en día, los niños de diez años pueden hacer menos abdominales que hace una década. En 1998, el promedio fue de 26 en 30 segundos. En el 2008, sólo 19.
Los niños de hoy también son menos capaces de sujetarse de las barras del gimnasio de la escuela. Sus brazos son más débiles, y su capacidad para agarrar objetos con fuerza ha disminuido, según un estudio de más de 300 niños de la escuela primaria de Essex.
"Esto se debe a los cambios en los patrones de actividad en los niños de diez años, como tomar parte en menos actividades físicas, como escalada con cuerda y trepar a los árboles, y dedicar más tiempo a actividades sedentarias, como los video juegos y ver la tele. Estas actividades aumentan la fuerza, permitiendo que los niños puedan levantar y mantener su propio peso corporal”.
Durante este período de tiempo, la fuerza en los brazos de los niños se redujo en un 26 por ciento, mientras que su fuerza de agarre se redujo en un 7 por ciento. Y como descubrió el Dr. Sandercock, el IMC de los niños de diez años permanece igual, es decir, es probable que los cuerpos de los niños contengan menos músculo y más grasa.
¿Es importante? La falta de condición física es "preocupante, porque en términos de salud de los niños, la capacidad cardiorrespiratoria puede ser más importante que el IMC. Indica el riesgo de padecer enfermedades cardiacas, y otras mortales, como el cáncer."
La inactividad y la falta de ejercicio también pueden perjudicar la salud de los huesos. Cuando tienen 25 años, las jóvenes deben tener acumulada suficiente masa ósea para toda su vida (a los 30, para los chicos), dice el Dr. Sandercock.
"Si no pones tensión en tus huesos gracias al ejercicio, se dispara el riesgo de padecer osteoporosis, así como fracturas de cadera en el futuro.  SI tienes un tono muscular pobre en tu estómago, sufrirás  dolor en la parte baja de tu espalda; y la falta de fuerza en las piernas, va a crear problemas para subir escaleras cuando seas mayor. Es vital desarrollar la fuerza cuando se es joven, para poder sobrevivir cuando seas mayor. "

ESPERANZA DE VIDA  Antes: 71 años  Ahora: 80.
"La buena noticia es que se cree que va a aumentar la esperanza de vida, tres meses por cada año, '. Pero, ¿vivir más tiempo significa estar enfermo más tiempo? "Es algo que todos nos preguntamos," dice el profesor Harris.
Los que hoy tienen 65 años están más sanos que sus padres a la misma edad,  o alguien que viviese hace 100 años. Pero, ¿qué pasará con las generaciones más jóvenes, más obesas y menos activas? Se ha demostrado que la obesidad infantil reduce la esperanza de vida. La investigación publicada en el ‘New England Journal of Medicine’ descubrió que la obesidad reducirá la esperanza media de vida entre dos y cinco años en las próximas décadas.